SPARK Models

Les miniatures françaises

“made in China“

Tous les ans, au mois de novembre, Hugues RIPERT et l'équipe de Spark Models tiennent leur petit stand réservé vers l'entrée du paddock du Grand Prix de Macao. En vérité, la marque française de modèles réduits y joue aussi à domicile, car elle est basée dans cette région administrative spéciale de la Chine, comme sa principale et initiale usine de fabrication qui siège non loin de Zhuhai, la ville limitrophe de l'ex-colonie portugaise. Raison de plus pour aller la visiter.

Originaire d'Aix-en-Provence, Hugues Ripert s'est familiarisé avec les modèles réduits dès son enfance. D'autant plus que “mes parents animaient une petite entreprise de modélisme, qui s’appelait Record. J’ai grandi dans le monde de la miniature. Mes parents ont cessé leur activité lorsque j’avais 15 ans“, explique-t-il. “A l’âge de 20 ans, j’ai fait un stage en entreprise au Portugal, chez Vitesse, la marque de modélisme de Bernard Pérès, qui s’y était installé . A l‘issue de ce stage, en 1994, on m’a proposé un travail en Chine pour faire du suivi de production. Aixois de souche, je ne pensais jamais en partir, étant très attaché au pays“. Depuis, je rentre régulièrement en France, pour des périodes d'une semaine à deux mois". Hughes Ripert et son épouse hong-kongaise Shirley ont deux fils, Alister et Nicolas.

 

Après Vitesse, aujourd'hui marque disparue, Hugues Ripert a oeuvré pour les marques Quartzo et Ixo, pour qui il était en charge de la recherche et du développement des modèles. En 1998, alors qu'il travaillait encore pour Ixo, il lança Mininax, sa propre société. Dans un premier temps elle était vouée à produire au nom de sa marque Spark des miniatures de voitures des 24 Heures du Mans n'étant pas en haut de la hiérarchie, mais que ne traitaient pas les grands fabricants comme Minichamps et Ixo. "Le nom de Spark m'est venu un soir en cherchant quelque chose de court et de dynamique, qui ait un rapport avec le sport auto“, se souvient Hughes.

"Nous avons commencé par un petit atelier de maquettistes de dix personnes sur Zhuhai, parce que la construction des Spark était très différente de ce qui se faisait à l’époque. Puis très vite on a lancé une petite unité de production pour pouvoir fabriquer nous-mêmes. Ensuite c’est allé relativement vite pour intégrer tous les métiers qui touchent au développement et à la production des miniatures. Aujourd’hui notre force est d’avoir tout intégré. La production de A à Z, y compris tout le développement, les moules, la recherche, le traitement de fichiers, les scanners, l'impression de nos propres décalques. Evidemment, nous achetons des matières premières et des petites fournitures, mais au niveau des “process“ on a tout intégré. Cela nous donne un gros avantage.“ Des moulages initiaux des corps de carrosseries en résine, Spark a ainsi migré vers ses propres moulages par injection de coulée Zamak.

“Nous avons trois unités de productions et nous sommes en tout 1200 personnes. Ici à Sanxiang (près de Zhuhai), c’est l’unité principale qui emploie 700 personnes et dont la directrice est Cecilia Kau, et où nous faisons tout le développement. Nous avons une autre unité de production de l’autre côté du village, qui fabrique des gammes différentes et des quantités plus importantes et emploie 250 personnes, et une autre unité à 800 km d’ici plus au nord, dans le Hunan, qui ne fait que de la production avec 250 personnes.

En France, on a une société de diffusion à Meyrargues (Bouches-du-Rhône) qui s’appelle Mix Diffusion, et qui dessert le sud de l’Europe. Nous avons monté deux autres bureaux de distribution en Allemagne et pour le Japon. Ce qui représente 80% du réseau traditionnel. En plus des trois bureaux en Europe, nous avons deux autres à Hong Kong et à Macao.

En plus de notre marque Spark, nous fabriquons pour d’autres marques, et également pour de nombreux constructeurs automobiles. Le plus important est le groupe Volkswagen, nous travaillons beaucoup pour Porsche, Audi et VW. Nous sommes fournisseurs officiels, surtout pour les voitures de compétition.

En matière de formats, nous sommes très flexibles. Cela va du 1/87e jusqu’au 1/8e, même si l’échelle de 1/43e reste la plus importante. Nous sommes flexibles aussi bien pour la taille, les quantités et les gammes de prix. Aujourd’hui nous arrivons quasiment à répondre à toutes les demandes. Notre gamme est très large, ça va de la moto à la Formule 1, aux anciennes en passant par le rallye ou les voitures de route. On touche à peu près tous les sujets. La spécialité est de faire des voitures, mais de temps en temps, on a des demandes pour faire un casque, un moteur, un bateau ou un avion. Cela reste très marginal, car 99 % des projets restent des voitures“.

Spark est en pleine période d'expansion. “On n’a jamais cessé d’évoluer. Nous sommes bien équipés, mais pour préparer l’avenir, nous sommes en train de développer une autre unité de production, mais celle-ci n'est pas en Asie.

 

Cela fait aussi plus de 5 ans que nous travaillons aussi avec la presse. Nous fournissons des miniatures pour de grands groupes de presse comme De Agostini, Altaya et Planeta. Les collections presse sont importantes, car elles passent dans des pubs TV ou des campagnes de presse, et font des volumes très conséquents.

Et depuis très peu nous avons lancé notre propre collection sous la marque Spark. Notre première est une collection de casques de pilotes de F1. Elle a été lancée en Argentine en Octobre 2017. Il y a encore beaucoup à faire dans ce domaine"...

Luigi RENI, l'archiviste de Spark

Louis Reni, dit “Luigi“, est arrivé en Chine en 2007. “C'était au lendemain des 24 Heures du Mans“, précise ce personnage à la verve certaine et au parcours atypique qu'il entreprend de nous résumer.

Reni, c’est une anagramme de Rien ! Je suis né le 18 avril 1950, celui de la Saint-Parfait. Donc ça donne rien n’est parfait !“, lance cet expatrié de 68 ans adepte de la boutade et de l'autodérision. "Et tout le monde m’appelle Luigi, parce que mon père était italien. Je suis un soixante-huitard dans l’âme, j’avais 18 ans en 68. J’ai habité à Rumilly, en Haute-Savoie. Une ville qui voulait dire Rallye du Mont-Blanc. Mon éveil pour le sport automobile a commencé lorsque j'allais voir la nuit les spéciales du rallye. A cette période, je parlais déjà l’italien et l’anglais. En étant proche de Genève, on avait déjà accès au Salon Auto et aux revues étrangères. Via ma famille italienne, on me ramenait Autosprint et Auto Italiana. Donc j’ai toujours eu une ouverture sur le sport auto un peu plus large que l’anglophilie de Monsieur Crombac“ (l’historique rédacteur-en-chef de Sport Auto. Ndlr.).

Etant issue d’une famille appartenant à une bourgeoisie relativement aisée, j’ai donc pu me déplacer sur les courses assez facilement, explique Luigi. En 1970, comme mon père était ami avec la famille propriétaire de Candy (fabricant d’électro-ménager) et représentait la marque sur Paris, on m’a envoyé travailler à l’usine de cette marque italienne, qui était située … à Monza. J’y passais donc mes week-ends et j’ai continué à graviter autour de l'Autodromo. Connaissant les produits à vendre ainsi que le sport auto, je me suis ainsi retrouvé à “grenouiller“ dans le milieu de la F1, au moment où les Tyrrell portaient les couleurs Candy. J’ai assisté à tous les Grand Prix européens en 79. Etant déjà maquettiste, c’est à cette époque que j’ai rencontré Christian Moity et Jean-Marc Tesseidre (qui entre autres étaient les auteurs de l'annuel des 24 Heures du Mans. Ndlr.). J’ai toujours été partisan des Moity, et Christian avait une écriture particulière. Mon parcours atypique, et c’est comme ça que je suis resté dans le sport auto.

J’ai continué mon métier de technicien en électro-ménager, ce qui me donnait une certaine liberté, et Jean-Marc m’a très vite “embarqué“ aux 24 Heures du Mans afin de lui donner un coup de main pour le modèle réduit. Je me suis retrouvé à faire des piges. J’ai travaillé sur les trois tomes de leur livre sur l’Endurance. J’habitais à Paris, j’avais du temps de libre, j’avais de la mémoire et j’étais trilingue. Maintenant on peut dire que je suis quadrilingue car je me débrouille pour parler en chinois et je le lis un peu. Le plus difficile, pour nous européens, ce sont les tonalités. Par exemple, pour dire vendre et acheter, qui se dit à peu près pareil, c’est impossible à différencier. Par contre, en écriture, je sais les reconnaître. L’écriture chinoise est logique : quand tu vends, tu mets un signe de plus, parce que c’est plus cher.

Comment ai-je atterri ici ? En fait c’est Tesseidre qui m’a recommandé à Hugues.

Pour travailler avec Christian Moity et Jean-Marc Tesseidre, il ne fallait pas être mou et savoir composer. Il y a plus de 20 ans qu’au Mans j’assure la permanence pendant la nuit. Cela me permet de de connaître et de garder des relations avec beaucoup de gens, qui savent que quand ils m’envoient des photos, elle ne se perdent pas. J’ai toujours beaucoup défendu les photographes et j’ai énormément de documents photos. Les Moity, Christian et Etienne, m’ont transmis des milliers de diapositives, surtout des années 70. Mais ici ça reste à usage interne, je ne les diffuse pas. Nous n’avons pas à diffuser ce qui ne nous appartient pas. En plus, étant fils de gens aisés, j’ai un peu d’irrespect par rapport aux gens établis. Je suis “ingérable“, mais j’ai de grosses compétences, une connaissance et une mémoire !

 

Parfois, pour le boulot, on s’aperçoit que l’on tourne en rond. Il y a des voitures qui sont très difficiles à reproduire et à décorer. Dès que c’est exotique, c’est relativement plus facile. Toutes les GT des années 70, …

Par exemple, je viens de travailler sur les cinq Porsche RS 718 du Mans 59. Aucune n’a terminé la course. Alors il a fallu déterminer les photos des essais, de la course … Par contre, à l'inverse, je n’ai pas eu de difficulté pour les Alfa Romeo d’avant-guerre. C’est vraiment un travail d’archives sur chaque projet. J’ai certaines photos datant de quarante ans, je ne peux même plus dire quelles sont les sources. Tout est chez moi dans l’appartement, elles ne sont pas ici à l’usine.

Avant de venir ici, j’ai fait chômeur pendant trois ans, tout en travaillant comme pigiste. Je suis arrivé à Sanxiang en 2007, au lendemain des 24 Heures du Mans. Ici, dans la bourgade, il y a plus de 200 000 habitants. Quand je suis arrivé ici et que j’ai vu le prix de l’immobilier, ça n’a pas trainé et j’ai vite acheté. Depuis, cela a plus que triplé. A Zhuhai ou Zhongshan (la ville principale du district duquel dépend Sanxiang. Ndlr.), c’est inabordable. L’Asie d’ici me fait penser à la Californie de ma jeunesse“.

Jean-Luc Taillade

Photos © Jean-Luc Taillade

Sanxiang, où sont situées deux des usines de Spark Models, est proche de Zhuhai, Macao et Hong Kong, la très active région de l'immense delta de la Rivière des Perles.

Sanxiang (qui se traduit par trois campagnes), où sont situées deux des trois usines de Spark, fait partie du district de la ville de Zhongshan, qui jouxte celui de Zhuhai (qui signifie perle sur mer). Elle allie ville nouvelle et zone de culture. La région est une zone économique spéciale, comme celle de Hong Kong avec Shenzen. © JL Taillade

Le hall d'accueil de l'usine Spark, où nous attendait Louis di “Luigi“ Reni, rappelle l'origine française de l'entreprise, comme cette coupe avant d'un Citroën H, célèbre fourgon surnommé vulgairement “tube“ et produit de 1948 à 81. © JL Taillade

Se faire accompagner par une traductrice n'était pas une mauvaise idée pour guider notre chauffeur de taxi depuis Zhuhai vers les locaux de Spark. Sa mission réussie, elle était ravie de découvrir le monde de la miniature de compétition, comme ici à l'étage des bureaux d'étude. @ JL Taillade

Au surlendemain du Grand Prix de Macao, Hugues Ripert était bien occupé dans son bureau directorial. © JL Taillade

Pour le dernier Grand Prix de Macao, Spark avait apporté une petite série limitée vraiment spéciale : l'Audi R8 LMS lauréate de la 2e Coupe du Monde FIA GT3 sur le circuit de Guia en 2016, était présentée à l'envers dans sa boîte, son aileron arrière détaché, comme nous la montre malicieusement Hugues Ripert. Un clin d'oeil plein d'humour pour rappeler l'épilogue ayant vu Laurens Vanthoor déclaré vainqueur, ... après avoir interrompu la course avant terme par son mémorable tonneau. @ JL Taillade

Très vite, Spark s'était spécialisé dans la miniaturisation de voitures disputant les 24 Heures du Mans, et pas seulement celles des plus grandes écuries. Ici la Zytek Nissan du Team Greaves victorieuse de la catégorie LM P2 en 2011, à l'échelle 1/18e, dont la boîte est dédicacée par Olivier Lombard. Pour sa première participation aux 24 Heures, le jeune Parisien l'avait emporté en compagnie de Karim Ojjeh et Tom Kimber-Smith. @ JL Taillade

Luigi Reni nous rappelle que la toute première course internationale de 3 heures organisée à Zhuhai (sur un tracé en ville) le 13 novembre 1994, fut remportée par Bob Wollek, Jean-Pierre Jarier et Jacques Laffite (Porsche 911 Turbo S LM). Le ZIC (circuit international de Zhuhai, et premier circuit permanent construit en Chine en 1996), accueillit la 11e et ultime manche du championnat BPR le 3 novembre 1996, et revint a Emmanuel Collard et Ralf Kelleners (Porsche 911 GT1). © JL Taillade

Anthony Wong, le beau-frère de Hugues Ripert, tient l'un des postes-clé chez Spark. © JL Taillade

Ici en conversation avec Hugues Ripert, Jean-Pierre Viranet (à droite) est venu travailler à Zhuhai chez Spark depuis une dizaine d'années. © JL Taillade

Dernier français en date à avoir rejoint le staff de Spark à Sanxiang, le jeune Sylvain Amourdedieu, ici avec Jean-Pierre Viranet. © JL Taillade

David Namèche est le superviseur de l'entreprise, en quelque sorte le bras droit de Hugues Ripert. © JL Taillade

Guidé par Jean-Pierre Viranet, nous avons pu visiter les principales phases de la fabrications des maquettes. Ici le premier traitement de la matière première. © JL Taillade

La phase suivante est la fabrication des moules. © JL Taillade

Des carrosseries démoulées. On reconnait ici des prototypes fermés. LM P2 ou LM P1 ? Laissons deviner les puristes ... © JL Taillade

Cet atelier semble être voué au contrôle des pièces, après le prototypage. © JL Taillade

Pour les modèles de voitures anciennes, le respect des cotes et des détails fait appel à toutes les illustrations pouvant faire référence à un modèle. © JL Taillade

Comme en horlogerie, la minutie passe par un travail à la main et ne nécessite pas obligatoirement de machine, pour le montage ou la décoration faits à la chaîne. © JL Taillade

Comme en horlogerie, la minutie passe par un travail à la main et ne nécessite pas obligatoirement de machine, pour le montage ou la décoration faits à la chaîne (bis). © JL Taillade

Spark produit en interne tous ses autocollants. © JL Taillade

Une importante commande de Peugeot 3008 DKR était en cours de finition lors de notre visite. © JL Taillade

La précision féminine est ici largement démontrée dans le collage des décalcomanies. © JL Taillade

La précision féminine est ici largement démontrée dans le collage des décalcomanies (bis). © JL Taillade

Minimax, sous sa marque Spark ou pour d'autres, ne produit pas que des modèles réduits d'autos, de compétition ou pas, mais aussi des motos, engins de record, bateaux, avions, hélicoptères ou autres pièces. © JL Taillade

L'Audi R18 eTron quattro lauréate des 24 Heures du Mans 2012 est en bonne place à l'entrée du bureau d'études Spark à Sanxiang. © JL Taillade

Les collections de casques de pilotes sont l'une des dernières créations au catalogue de Spark. © JL Taillade

A chaque Grand Prix de Macao, Spark dresse traditionnellement un stand de vente près de l'entrée du paddock, tout près du port extérieur des ferries et de l'héliport reliant Hong Kong. © JL Taillade

Hugues Ripert au contact des jeunes fans en compagnie d'Alister (à droite), l'un de ses deux fils, au stand-boutique de Spark du Grand Prix de Macao. © JL Taillade

Un “collector“ Spark : l'Audi R8 LMS de Laurens Vanthoor au 1/43e, victorieuse de la Coupe du Monde GT 2016 à Macao et présentée retournée dans sa boîte. Cette série limitée vendue à l'occasion de l'édition 2017 a été rapidement épuisée. @ JL Taillade

© fortylaps.com - 40Laps.com      © Jean-Luc Taillade                         https://www.facebook.com/fortylaps/                      Conception :  Quentin Guibert  (www.quentinguibert.com)

Comme en horlogerie, la minutie passe par un travail à la main et ne nécessite pas obligatoirement de machine, pour le montage ou la décoration faits à la chaîne. © JL Taillade